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Commentary: Refugees in Louisville Face Challenges Adapting to New Homes

Louisville skyline

This piece has been translated from the original Spanish. Jorge Ruiz is the interpreter heard in the audio. To read and listen to the Spanish version, see below.

There is a fine line between being a refugee and being an immigrant. Both leave their countries of origin to cross new borders, with the drive to seek opportunities of survival.

That is one reason I came to Louisville from Guatemala six years ago.

Amid the political concepts that define immigrants and refugees, both groups must confront a series of challenges in their new lives. They must learn a new language and customs, and other norms that are alien to their cultures. They need to learn a new financial system. They undergo an exhausting transition, both physically and mentally.

In addition to working through the process of acculturation, refugees need to confront the traumas they experienced in their countries. Therapists dedicated to treating the stress of trauma say for each year the victim suffered, 10 years of therapy are required for their healing.

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Recently, Louisville had the experience of receiving Central American children who crossed the border without an adult. Last year, the country took in more than 80,000 young people, of which 220 reside in Louisville. JCPS' Newcomer Academy and Iroquois High School undertake titanic efforts to achieve a quick adaptation. They have learned from the experiences of their students who in the recent past were refugees.

Now, fear is sweeping Europe and the United States. The issue of Syrian refugees has brought this old theme off the shelf once again.

The conflicts generated in Syria have diverse perspectives, as do the attacks perpetrated in France by terrorists who interrupted the superficial tranquility of that country. These together attract even more attention of the media and social networks.

Massive rallies of solidarity for the French are seen, but not so for the Syrian people. To understand the conflicts occurring in the Middle East requires knowledge of the conflicts of the past. The media are falling short in explaining the causes behind these, but social networks — and individuals — offer more perspectives.

Governments wonder how to handle refugees. Shall we shelter them? What programs should be offered? What are the risks faced by the host country as well as by the refugees?

The answers get complicated because the refugee has guarantees that an immigrant does not, even though in the end they will face similar problems in adapting to their new home. And that place is not guaranteed to be their last stop.

Luis de León immigrated to Louisville from Guatemala six years ago. He is a journalist and musician. Commentaries run Fridays on 89.3 FM and at wfpl.org. 

 

En Español:

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Una línea ligera divide entre ser refugiado y ser inmigrante. Ambas movilizaciones dejan sus países en busca de cruzar nuevas fronteras, con la idea de buscar oportunidades de sobrevivencia.

Esta es la razón por la cual yo deje Guatemala seis años atrás.

En medio de los conceptos políticos que definen a personas inmigrantes como a los refugiados; estos grupos deben enfrentar una serie de retos en sus nuevas vidas.

Aprender un nuevo idioma, costumbres, y otras normas ajenas a su cultura.

Ellos necesitan aprender un nuevo sistema financiero, conlleva una agotadora transición  física y mental en el individuo.

Además de lidiar con el proceso de aculturación, los refugiados deben enfrentar los traumas que vivieron en sus respectivos países.

Los terapeutas dedicados a tratar estrés pos trauma sugieren que por cada año que la víctima sufrió se requiere cerca de 10 años de terapia para su recuperación.

Recientemente Louisville tuvo la experiencia de recibir a menores de edad que provenían de Centroamérica y que cruzaron la frontera sin un adulto.

El año pasado el país recibió más de 80 mil jóvenes, de los cuales 220 residen en Louisville. Las secundarías Newcomer así como Iroquois realizan esfuerzos titánicos para lograr su pronta adaptación y toman las experiencias con sus alumnos que en el pasado han sido refugiados.

Ahora, el miedo está cundiendo a Europa y a Estados Unidos. El tema de los refugiados sirios vuelve a ser un tema viejo.

Los conflictos que se generan en Siria tienen diversas perspectivas, así también los atentados perpetrados en Francia por terroristas que interrumpieron  la ligera tranquilidad de aquel país europeo, acaparando asì,  aún más la atención de los medios y por ende, las redes sociales.

Una masiva protesta de solidaridad se observó con los franceses, no así con el pueblo sirio. Saber y entender más acerca de los conflictos que suceden en el medio oriente requiere prestar más atención a sus conflictos de antaño, los medios de información se están quedando cortos en no explicar las causas de aquella parte del mundo, pero las redes sociales –y las personas-, ofrecen otras perspectivas.

Los gobiernos se preguntan qué harán con el tema de los refugiados. ¿Los albergarán?; ¿qué programas ofrecen?; ¿cuáles son los riesgos que enfrentará tanto el país anfitrión como los propios refugiados?.

Las respuestas se complican más, porque un refugiado adquiere ciertas garantías mínimas que un inmigrante no las tiene, pero al final enfrentan similares problemas en su adaptación a su hogar que no le garantiza que sea su última parada.

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